Dolores de cabeza: cuándo acudir al médico

Se trata de una de las razones más frecuentes de visita a la guardia. Sin embargo, solo en una pequeña proporción de los casos la molestia se vincula con una afección grave. Un experto detalla los síntomas que deben originar la consulta inmediata.


La gran mayoría de los dolores de cabeza son benignos y no están relacionados a otros problemas de salud. Sin embargo, los pacientes que se presentan a la guardia con dolor de cabeza suelen tener características especiales o estar acompañados de otras manifestaciones clínicas que pueden ser más preocupantes. Así lo explicó en una entrevista con La Prensa el doctor Alejandro A. Rabinstein, de Mayo Clinic en Rochester, Estados Unidos, quien comentó que las cefaleas son uno de los motivos más frecuentes de consulta en la guardia.

Respecto de las patologías con las que pueden estar relacionados los dolores de cabeza, el especialista indicó que pueden ser causados tanto por enfermedad primaria del cerebro como por todo tipo de enfermedades sistémicas, "desde una gripe hasta la falla de un órgano".

"Las causas neurológicas primarias más frecuentes son la migraña y, en menor medida, el dolor de cabeza tensional (término que se refiere a las características del dolor y no a la tensión arterial)", precisó Rabinstein.

Consultado sobre las características del dolor de cabeza que exigen acudir al servicio de urgencias, el neurólogo detalló que se debe realizar una consulta inmediata cuando surge un dolor de cabeza de inicio súbito, asociado a otros síntomas neurológicos (como trastornos del habla o debilidad de miembro), o claramente distinto a los dolores de cabeza habituales del paciente.


DIAGNOSTICO

Por otra parte, Rabinstein admitió que con cierta frecuencia se confunden patologías graves con un ataque de migraña. "En mayor medida porque las migrañas son muy frecuentes y pueden asociarse a otras manifestaciones neurológicas de la misma forma que lo hacen causas de dolor de cabeza más peligrosas", puntualizó.

Sobre las pautas que pueden ayudar al paciente a reconocer que padece "algo más" que una migraña, el especialista reiteró que el inicio súbito es el aspecto más importante "porque puede indicar un sangrado subaracnóideo por ruptura de un aneurisma intracraneano".

MIGRAÑAS

La migraña puede causar un dolor pulsátil intenso o una sensación de latido en la cabeza, generalmente de un solo lado. A menudo suele estar acompañada de náuseas, vómitos y sensibilidad a la luz y al sonido. Los ataques de migraña pueden durar de horas a días, y el dolor puede ser tan intenso que interfiere en las actividades diarias.

"Algunas personas experimentan un síntoma de advertencia conocido como aura que ocurre antes o con el dolor de cabeza. Un aura puede incluir alteraciones visuales, como destellos de luz o puntos ciegos, u otras alteraciones, como hormigueo en un lado de la cara o en un brazo o pierna y dificultad para hablar", detallan expertos de Mayo Clinic, quienes afirman que los medicamentos pueden ayudar a prevenir algunas migrañas y hacerlas menos dolorosas. "Los medicamentos correctos en combinación con medidas de autoayuda y cambios en el estilo de vida pueden ayudar", subrayan.

SINTOMAS

Las migrañas, que a menudo comienzan en la infancia, la adolescencia o la edad adulta temprana, pueden pasar por cuatro etapas: pródromo, aura, ataque y posdromo. No todas las personas que tienen migrañas pasan por todas las etapas.


* Pródromo. Uno o dos días antes de una migraña, podrías notar cambios sutiles que advierten de una migraña próxima, entre otros:

- Estreñimiento

- Cambios de estado de ánimo, de depresión a euforia

- Antojos de comida

- Rigidez en el cuello

- Aumento de la sed y de la micción

- Bostezos frecuentes


* Aura. Para algunas personas, el aura puede ocurrir antes o durante las migrañas. El aura es un síntoma reversible del sistema nervioso. Generalmente, son visuales, pero también pueden incluir otras alteraciones. Por lo general, cada síntoma comienza de forma gradual, se incrementa durante unos minutos y dura entre 20 y 60 minutos.

Ejemplos de aura de migraña:

- Fenómenos visuales, como la visualización de varias formas, puntos brillantes o destellos de luz.

- Pérdida de la visión

- Sensaciones de hormigueo en un brazo o una pierna

- Entumecimiento o debilidad en el rosto o en un lado del cuerpo

- Dificultad para hablar

- Sensación de oír ruidos o música

- Sacudidas u otros movimientos incontrolables


* Ataque. Una migraña suele durar de cuatro a 72 horas si no se trata. La frecuencia con la que ocurren las migrañas varía de una persona a otra. Las migrañas pueden ser poco frecuentes o aparecer varias veces al mes.

Durante una migraña, se pueden presentar estos síntomas:

- Dolor generalmente en un lado de la cabeza, pero a menudo en ambos lados

- Dolor que palpita o late

- Sensibilidad a la luz, al sonido y, a veces, al olfato y al tacto

- Náuseas y vómitos

* Postdromo. Después de un ataque de migraña, es posible que el afecto se sienta agotado, confundido y sin fuerzas hasta por un día. Algunas personas indican sentirse eufóricas. El movimiento repentino de la cabeza podría provocar dolor de nuevo brevemente.


CUANDO CONSULTAR

Las migrañas a menudo no se diagnostican ni se tratan. Si se tienen signos y síntomas de migraña con regularidad, llevar un registro de los ataques y cómo se trataron es aconsejable. Luego, es conveniente programar una consulta con el médico para hablar sobre los dolores de cabeza.

Incluso si se tienen antecedentes de dolores de cabeza, se aconseja consultar al médico si el patrón cambia o si los dolores de cabeza repentinamente se sienten diferentes.

Además, se debe consultar al médico inmediatamente si se presenta cualquiera de los siguientes signos y síntomas, que podrían indicar un problema médico más grave:

- Un dolor de cabeza abrupto e intenso como un trueno

- Dolor de cabeza con fiebre, rigidez en el cuello, confusión mental, convulsiones, visión doble, debilidad, entumecimiento o dificultad para hablar

- Dolor de cabeza después de un traumatismo craneal, especialmente si el dolor de cabeza empeora

- Un dolor de cabeza crónico que empeora después de toser, hacer un esfuerzo o un movimiento repentino

- Dolor de cabeza nuevo después de los 50 años


DIAGNOSTICO

A quienes sufren migrañas o tienen antecedentes familiares de migrañas, un médico capacitado en el tratamiento de dolores de cabeza (neurólogo) probablemente les diagnosticará las migrañas basándose en los antecedentes médicos, síntomas y un examen físico y neurológico.

Si la afección es inusual, compleja o se vuelve grave repentinamente, las pruebas para descartar otras causas del dolor podrían incluir las siguientes:

- Imágenes por resonancia magnética (RM). Una resonancia magnética utiliza un potente campo magnético y ondas de radio para crear imágenes detalladas del cerebro y los vasos sanguíneos. Las resonancias magnéticas ayudan a los médicos a diagnosticar tumores, accidentes cerebrovasculares, hemorragias cerebrales, infecciones y otras afecciones cerebrales y del sistema nervioso (neurológicas).

- Tomografía computarizada. Una tomografía computarizada utiliza una serie de radiografías para crear imágenes transversales detalladas del cerebro. Esto ayuda a los médicos a diagnosticar tumores, infecciones, daño cerebral, sangrado en el cerebro y otros posibles problemas médicos que pueden estar causando dolores de cabeza.


TRATAMIENTO

El tratamiento de la migraña está destinado a detener los síntomas y prevenir ataques futuros.

Se han diseñado muchos medicamentos para tratar las migrañas. Los medicamentos usados para combatir las migrañas se dividen en dos grandes categorías:

* Analgésicos. También conocidos como "tratamiento agudo" o "abortivo", estos tipos de medicamentos se toman durante los ataques de migraña y están diseñados para detener los síntomas.

* Medicamentos preventivos. Estos tipos de medicamentos se toman regularmente, a menudo todos los días, para reducir la intensidad o la frecuencia de las migrañas.

Las opciones de tratamiento dependen de la frecuencia e intensidad de los dolores de cabeza, si se tienen náuseas y vómitos con los dolores de cabeza, el grado de discapacidad que causan los dolores de cabeza y otros trastornos que se sufran.